SMA Negeri 3 Sumatera Barat merupakan salah satu sekolah yang secara resmi baru beroperasi pada tahun pelajaran 2017/2018 ini. Dasar operasional sekolah ini adalah Surat Keputusan Gubernur Sumatera Barat Nomor 019/028/Disdik-2017 tanggal 20 Januari 2017 tentang Perubahan Nama Sekolah Menengah Atas Negeri, Sekolah Menengah Kejuruan Negeri, dan Sekolah Luar Biasa Negeri. Sistem yang digunakan adalah boarding school (berasrama).  SMA Negeri 3 Sumatera Barat berlokasi di Jalan By Pass Nomor 5, Jorong IV, Nagari Tanjuang Baringin, Kecamatan Lubuk Sikaping, Kabupaten Pasaman. Sekolah ini merupakan sekolah ketiga yang langsung di bawah koordinasi Dinas Pendidikan Provinsi Sumatera Barat, seperti dua sekolah sebelumnya, yakni SMAN 1 Sumatera Barat di Padangpanjang dan SMAN 2 Sumatera Barat di Kabupaten Solok.

Secara fisik, luas lahan ±6,7 ha, dan baru sebagian kecil lahan yang digunakan untuk bangunan dan lapangan. Bangunan sekolah ini sudah dibangun bertahap sejak tahun 2008. Namun, pada tahun 2012, pembangunan sekolah ini terhenti sehingga sebagian bangunan gedung masih terbengkalai. Gedung yang direncanakan untuk asrama siswa bahkan belum selesai sama sekali sehingga untuk asrama pada tahun ini menggunkan ruang kelas yang ada. Tidak hanya itu, lingkungan sekolah seperti akses jalan masuk dan lapangan juga belum rata. Di sana-sini masih terlihat tumpukan batu bekas penggalian pondasi. Berbagai kekurangan lain pun belum dapat diatasi secara cepat, seperti sekolah  belum berpagar, akses air bersih sulit, dan lahan sekolah belum dibenahi dari pepohonan. Artinya, secara lingkungan fisik, masih banyak yang perlu dibenahi untuk menjadikan lingkungan sekolah ini asri.